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Pandemias a lo largo de la historia de la humanidad

Bibiana María Toro Osorio, magister en Salud Pública y docente del programa de Bacteriología, hace un recorrido histórico sobre las pandemias que han golpeado al mundo, incluyendo el Coronavirus

Publicado el 13 de abril de 2020
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La pandemia del Coronavirus ha cambiado la vida de millones de personas en todo el mundo. Una generación entera de ciudadanos quedará marcada por las vivencias que están soportando estos días.

Desde tiempos ancestrales, antiguas sociedades creían que los dioses infligían enfermedades cuando ciertos pueblos merecían un castigo. Una creencia entendida como la ira de los dioses y que sirvió, por ejemplo, para explicar desde la mitología griega, una epidemia mortífera en el año 430 a.C. Desde entonces y hasta el siglo XXI, la humanidad ha registrado una serie de epidemias y pandemias que han puesto en riesgo la supervivencia humana. Cuatro de ellas se cuentan entre las más letales: la Peste Negra, la Viruela, la Gripe Española y el VIH/Sida.

La Peste Negra

Más de 200 millones de personas en el mundo, entre 1347 y 1351, murieron por la Peste Negra. El brote mató entre el 30% y el 50% de la población europea. La enfermedad originaba pústulas y ganglios inflamados en los cuerpos de los infectados. Se manifestaba en las ingles, axilas o cuello, con la inflamación de alguno de los nódulos del sistema linfático acompañada de supuraciones y fiebres altas que provocaban en los enfermos escalofríos continuos y delirio; el ganglio linfático inflamado recibía el nombre de bubón o carbunco, de donde proviene el término “peste bubónica”. Se le llamó la peste negra porque uno de sus síntomas se manifestaba en forma de visibles manchas oscuras en la piel – de ahí el nombre de «muerte negra».

El temor a una epidemia planetaria dio un fuerte impulso a la investigación científica, por lo que fueron los Bacteriólogos Kitasato Shibasaburō y Alexandre Yersin, en trabajos independientes, pero de manera simultánea, lograron establecer que el origen de la peste era la bacteria Yersinia pestis, que afectaba a las ratas negras y a otros roedores provenientes de los barcos de China. Pero fueron las pulgas de dichas ratas las que transmitieron la bacteria a los humanos, las cuales inoculaban el bacilo a los humanos con su picadura. La peste era, pues, una zoonosis, una enfermedad que pasa de los animales a los seres humanos. El contagio era fácil porque ratas y humanos estaban presentes en graneros, molinos y casas. Solo con grandes incineraciones de ratas, cuerpos infectados y pulgas se logró controlar la pandemia.

La Viruela

Era una enfermedad desconocida en el continente americano, pero llegó con la conquista europea. Es considerada la segunda mayor pandemia de la historia, ocurrió a partir de 1520 y hay estimaciones que indican que mató a 56 millones de nativos americanos, es decir hasta al 90% de la población. La viruela es una enfermedad infectocontagiosa producida por un virus ADN doble cadena que pertenece a la familia de los Poxvirus; cuyo nombre científico es Variola; la palabra deriva del Latín varius que significa: manchado, grano o pústula mayor.

La viruela ha sido también una protagonista en la historia ya que la primera vacuna, diseñada por Edward Jenner en 1796 fue precisamente para tratar la viruela. Se declaró erradicada en 1979 después de un programa de vacunación que está considerado como una de las victorias más importantes de la medicina moderna.

La Gripe Española

Entre 1918 y 1919 se calcula que murieron entre 20 y 50 millones de personas durante el fin de la Primera Guerra Mundial. Los historiadores de Europa y Estados Unidos registraron tres oleadas, con mayor impacto en octubre y noviembre (80% de la mortalidad), que afectaron la población económicamente activa¸ Se estima que infectó a 500 millones de personas en todo el mundo, alrededor del 27% de la población global. La gripa es producida por un virus Orthomyxoviridae, género Influenzavirus; subtipo H1N1. El término no se debe a que se dieran los primeros casos en España, sino que este país fue el primero en informar a la población de su existencia. La gripa en América se conoce desde el segundo viaje de Colón, probablemente asociada a la importación de cerdos y caballos infectados. En Colombia la pandemia se inició en octubre de 1918 en Bogotá y se extendió al departamento de Boyacá, a través de la Carretera Central del Norte, se calcula que la epidemia ocasionó aproximadamente 2.800 defunciones durante este lapso.

VIH/Sida (1981-actualidad)

Este virus es la quinta pandemia mundial más importante, y también una importante parte de la historia moderna. Se entendió inicialmente como un virus de transmisión sexual, pero después se concluyó que también se infectaba por transfusiones de sangre contaminadas, por transmisión del virus de madre a hijo durante el embarazo, o por el uso de agujas hipodérmicas. La teoría más aceptada actualmente sobre la procedencia del VIH/Sida está relacionada con los simios y chimpancés que habrían entrado en contacto con el hombre en la década de 1920, en África central y occidental. La prostitución africana lo habría propagado a Europa y Estados Unidos con el paso de los años. Una vez adquirida la enfermedad, el cuerpo humano pierde por completo su sistema de defensas, de allí la sigla Síndrome de Inmuno Deficiencia Adquirida. Actualmente hay 37,9 millones de personas que están infectadas con VIH en todo el mundo y más de 25 millones de personas fallecidas, actualmente todavía sigue siendo un peligro.  

Impacto del Covid-19 en el mundo

En el siglo XXI, el SARS en el Sudeste Asiático, El Ébola en África, el MERS en Medio Oriente y la gripa AH1N1 en todo el mundo, han sido epidemias y pandemias que han puesto en jaque a la comunidad científica internacional.

La más reciente pandemia en la historia, por la que estamos atravesando, es el nuevo coronavirus Covid-19 que se originó en la ciudad china de Wuhan y que actualmente está presente en los cinco continentes. Los laboratorios del mundo trabajan a contrarreloj para entender su funcionamiento, dar luces sobre su impacto en los humanos y encontrar una vacuna que contenga su acelerada y preocupante propagación.

FUENTE

Suárez Jaramillo Andrés. ¿Qué pandemias a lo largo de la historia han puesto en jaque a la humanidad? 24/03/2020. Canal France24. https://www.france24.com/es

 

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